Un agriculteur parle

Il y a quelques mois, Tamar Haspel était invité sur EconTalk. J'apprécie vraiment son travail - elle comprend très bien les compromis et les coûts, ce qui est rare surtout chez les non-économistes. J'ai beaucoup appris de notre conversation - vous pouvez écouter ici:

Un auditeur a fait objection à ses remarques sur le bien-être animal et l'utilisation des engrais. Il n'y a aucun moyen de savoir si son expérience personnelle est représentative de la plupart ou de tous les agriculteurs ou si ses perceptions sont exactes. Mais je pense que ses opinions méritent d'être prises en considération et que les attitudes auxquelles il réagit sont répandues et pourraient probablement bénéficier d'un peu plus de nuances. Il a refusé de comparaître en tant qu'invité sur EconTalk, mais a accepté de me laisser donner sa réponse ici. J'ai également invité Tamar Haspel à répondre. Sa réponse suit en bas.

Un agriculteur parle:

Je suis fan d'Econtalk et j'écoute souvent. Je suis un producteur de boeuf dans le sud-ouest du Missouri. Je sais que vous n'êtes pas agriculteur et j'apprécie que vous fassiez occasionnellement quelques épisodes sur l'agriculture et la production alimentaire.
Il semble que la plupart de vos invités sur cette question ont tendance à être du côté biologique et ont des problèmes avec l'agriculture conventionnelle, en particulier en ce qui concerne le bien-être animal. C'est très bien car c'est votre spectacle et je sais que les invités peuvent avoir n'importe quelle opinion qu'ils préfèrent.
Ce qui a motivé cet e-mail, ce sont les remarques de Mme Haspel sur la façon de garder votre bétail heureux et la façon dont nous devons faire mieux. Ce n'est pas une opinion isolée et, franchement, c'est une attaque très offensive contre le caractère de ceux qui produisent les animaux de boucherie dans ce pays.
Je ne suis pas à l'abri de la bonne sensation que vous ressentez lorsque vous voyez des animaux vivre sur le champ de course. Supposer, en tant qu'étranger, que vous savez ce qui est mieux pour l'animal que la personne qui s'en occupe tous les jours est assez arrogant. Comme tous les producteurs, je passe la majeure partie de mon temps à voir que les animaux ne sont ni stressés ni douloureux.
En ce qui concerne la production de poulet, bien sûr, il y a beaucoup de poulets dans la maison. J'ai des voisins et des amis qui élèvent des poules et des poulets de chair. Mon voisin qui élève les œufs se trouve sur le marché «sans cage», ce qui signifie que les oiseaux peuvent être dans la grange avec les bacs de ponte ou s’aventurer dehors, où ils le souhaitent. Ce que les gens loin des fermes ne savent pas, c'est que les poulets choisissent de passer essentiellement tout leur temps à l'intérieur de la maison où il y a un système de refroidissement avancé et une alimentation abondante et de l'eau propre juste devant leur bec. Après tout, un oiseau sans stress pond le plus d'œufs.
Une autre chose qui a été mentionnée dans ce podcast était le problème du ruissellement des engrais. Mme Haspel donne l'impression que les agriculteurs versent des engrais sur le champ à volonté. Je peux vous assurer que ce n'est pas le cas, car l'engrais est très cher. Il existe d'incroyables technologies émergentes pour optimiser l'application des nutriments et des épandeurs d'engrais qui répandent plus ou moins de produits en fonction des échantillons de sol. En ce qui concerne les solutions, je pense que la méthode contentieuse pour limiter le ruissellement des engrais est une pente très glissante, en particulier avec la tendance à des dommages-intérêts punitifs absurdement élevés qui semblent être la norme ces derniers temps. L'une de ces poursuites entraînerait la mise hors service de nombreux producteurs, ce qui entraînerait davantage de «fermes d'entreprises» susceptibles d'être mieux à même de faire face au risque de litige. L’agriculture d’entreprise semble être méprisée par les mêmes personnes qui pensent savoir ce qui est le mieux pour notre stock.
Mon objectif n'est pas d'exprimer de la colère avec ce qui a été discuté, car j'écoute le podcast pour entendre les points de vue de nombreux types de personnes sur de nombreux sujets différents. Je voudrais simplement vous encourager, lorsque vous discutez de l'agriculture, à trouver un invité qui a passé beaucoup de temps avec ceux dont les moyens de subsistance dépendent du bien-être et du «bonheur» du bétail, des poulets et des porcs. Quelqu'un qui sait comment nous passons nos journées à les garder dans les meilleures conditions possibles tout en gagnant notre vie.

Tamar Haspel répond:

Merci pour votre lettre et pour avoir soulevé d'excellents points qui méritent d'être discutés.
Je reçois votre frustration; Je connais beaucoup d'agriculteurs qui le partagent. Et dans une atmosphère où la critique des agriculteurs semble provenir de nombreux milieux - y compris des quartiers très éloignés de la ferme - je pense que c'est justifié. J'ai entendu beaucoup de critiques qui, à mon avis, sont déraisonnables et mal informées, et j'essaie très fort de ne pas être ce critique.
Si nous avions eu plus de temps sur le podcast pour approfondir un peu les sujets que vous mentionnez, je pense que vous verriez que je suis bien plus d'accord avec vous que je ne suis en désaccord. Vous contestez deux choses que j'ai mentionnées - le bien-être animal et le ruissellement des nutriments - et je voudrais profiter de cette occasion pour creuser un peu plus profondément.
Il y a une énorme variation dans la façon dont le bétail est élevé dans ce pays, et je pense que les bovins de boucherie ont souvent une bonne vie. Le problème est généralement en train de se terminer et, bien qu'il y ait certainement des parcs d'engraissement où les conditions sont mauvaises, il y a aussi des parcs d'engraissement où les conditions sont excellentes. J'ai eu une longue conversation avec Temple Grandin à ce sujet et j'ai écrit un article qui inclut le résultat de cette conversation.
Je suis beaucoup plus préoccupé par les porcs et les poules pondeuses, deux animaux qui vivent souvent dans des conditions qui me dérangent. L'opération sans cage que vous décrivez est exactement la direction dans laquelle j'aimerais voir l'industrie de l'oeuf entrer. Bien que nous n'ayons pas d'excellents outils pour évaluer le bien-être des animaux, je ne peux pas adhérer à l'idée que garder une poule, pour toute sa vie, dans une cage où elle ne peut pas déployer ses ailes est OK.
Je comprends certainement que les animaux choisissent souvent de rester là où il fait chaud et sec et où la nourriture et l’eau sont disponibles. Mais ils choisissent aussi parfois de sortir au soleil et de faire ce que font les animaux. Mon mari et moi élevons une variété de bétail. Bien que je n'assimile nullement le fait de garder quelques animaux dans la cour arrière pour les élever pour gagner leur vie, je ne peux pas imaginer écrire sur le bien-être animal sans au moins une certaine expérience des animaux en question. Mes poulets s'enfuient dès que j'ouvre la porte à leur course - ou le fait, jusqu'à ce qu'une famille de renards s'installe et mette fin à leurs voies de liberté, une leçon sur le compromis entre liberté et sécurité . (Si je n'ai pas épuisé votre intérêt, j'ai également écrit sur la façon dont nous évaluons le bien-être des poulets et à quel point je pense que cela compte.)
J'ai une préoccupation similaire à propos des porcs. J'en ai, au moment où nous parlons, trois d'entre eux enracinés dans un enclos dans les bois de notre propriété, et j'essaie de passer du temps à les connaître (c'est notre deuxième groupe). Comme tous les porcs, ils s'enracinent, nichent et se vautrent - tout ce qu’ils ne peuvent pas faire dans les étables à caillebotis et à litière limitée. Peut-on dire avec certitude qu'un porc qui a nié ces choses est malheureux? Non, nous ne pouvons pas. Mais il y a des signes - comme leur propension à se ronger la queue - que quelque chose leur manque peut-être. Je pense qu'il y a des opérations de confinement qui donnent aux porcs un environnement où ils peuvent exprimer ces comportements, et je ne pense pas que ce soit un grand saut, ou un peu déraisonnable de raisonnement anthropomorphique, de croire qu'un porc, étant donné le choix, choisirait l'un des leur.
Et maintenant, sur le ruissellement des nutriments. Bien sûr, les agriculteurs ne fertilisent pas bon gré mal gré, mais les agriculteurs à qui j'ai parlé (et lu) à ce sujet ont dit que l'azote, en particulier, est une assurance-récolte bon marché. Lorsqu'un manque de N peut réduire les rendements, mais le seul coût d'un excès est le coût de l'engrais lui-même, il est souvent beaucoup plus économique de se tromper du côté de plus. Vous mentionnez des outils de précision et je suis étonné par les capacités de certains d’entre eux. Les données que j'ai vues sur l'adoption, cependant, indiquent qu'elles ne sont pas encore répandues et qu'elles sont parfois difficiles à vendre parce que, si la seule économie en dollars est la réduction des intrants, elles ne paieront peut-être jamais elles-mêmes.
L'état de l'eau dans le lac Érié, à l'extérieur de Des Moines, dans le bassin de la Neuse en Caroline du Nord et dans le golfe du Mexique est une preuve convaincante que la fertilisation excessive est un problème; Je ne connais personne qui le conteste. La question, pour moi du moins, est de savoir comment nous pouvons la limiter. Quand la mise en œuvre de l'agriculture de précision coûte cher et que les bénéfices reviennent à la société, mais pas à l'agriculteur en particulier, je pense qu'il doit y avoir un moyen pour la société de contribuer à l'achat.
Désolé pour la réponse de longue haleine ici - c'est parce que je pense que ce truc est important. J'ajouterai seulement que, bien que j'exploite (mon mari a une exploitation commerciale d'huîtres), je ne peux comprendre d'autres types de fermes qu'en écoutant les agriculteurs. J'essaie puissamment de m'assurer de comprendre, dans la mesure où un étranger le peut, les pressions et les exigences (aussi, les avantages et les satisfactions) de l'agriculture avant d'écrire à ce sujet. Si je me trompe, je veux savoir. La meilleure chose que vous, en tant qu'agriculteur, puissiez faire pour changer ce que je pense être une conversation publique improductive et polarisée sur l'agriculture, c'est exactement ce que vous avez fait - prenez la parole.
Alors merci.
Meilleur,
Tamar

Je tiens à remercier mon auditeur paysan et Tamar Haspel pour leurs réflexions. Les lecteurs intéressés pourraient également apprécier l’excellent documentaire de John Papola qui s’attaque à ces questions.