Illustration de Sarah Mazzetti

Êtes-vous un magicien ou un prophète?

Un nouveau livre affirme que la technologie et l'environnementalisme se rencontrent. Mais ce n’est pas une façon utile de penser à l’avenir.

Le terme «OGM» peut être un test de Rorschach. Cela donne à certaines personnes le potentiel de plantes pouvant pousser dans n'importe quel écosystème, résister à la sécheresse et aux maladies, et générer des quantités massives de nourriture et de prospérité pour tous. L'innovation humaine, dit ce camp, peut nous sortir de tout embouteillage.

Mais de nombreux écologistes voient dans un racket qui permettra aux méga-entreprises de contrôler l’approvisionnement alimentaire mondial et d’encourager une consommation irréfléchie. Nous faisons partie de l’écosystème mondial de la Terre, affirme le deuxième groupe, nous ne pouvons pas «bidouiller» notre chemin pour sortir de tous les problèmes.

Dans son dernier livre, Le magicien et le prophète: Deux scientifiques remarquables et leurs visions duellistes pour façonner le monde de demain, le journaliste Charles C. Mann retrace les incarnations actuelles de ces visions du monde en deux figures du XXe siècle - l'agronome Norman Borlaug et l'écologiste / activiste William Vogt. Les deux hommes étaient des scientifiques improbables, et les deux ont laissé leurs empreintes digitales partout dans la pensée environnementale.

Vogt - le «prophète» de tempérament - était l'auteur du best-seller incendiaire Road to Survival, publié pour la première fois en 1948. Il s'est converti à «l'environnementalisme apocalyptique» tout en effectuant un travail de collecte de données pour une société internationale qui vendait du guano - caca d'oiseau - comme engrais. Après avoir passé d'innombrables heures dans une cabane étouffante à documenter la vie des oiseaux de guano, Vogt est devenu convaincu que toutes les espèces, y compris l'homme, sont soumises aux mêmes limites écologiques. Ses écrits ont popularisé l'idée de «l'environnement» comme un tout unique planète.

Pendant ce temps, Borlaug - le «sorcier» - était occupé à produire des variétés de blé extrêmement abondantes, résistantes à la sécheresse, aux champignons et au vent, et susceptibles de se développer dans des pays en développement tels que le Mexique, l'Inde et le Pakistan. Son travail a empêché la famine de millions de personnes et lui a valu le prix Nobel de la paix en 1970. En tant que dirigeant de la «révolution verte», Borlaug espérait utiliser la science et la technologie pour apporter la prospérité à tous.

Le magicien et le prophète juxtaposent la vie et les idées de ces deux hommes et se mêlent à des récits mettant en scène nombre de leurs contemporains. Bien qu'une grande partie du livre se concentre sur les réussites et les histoires d'origine des scientifiques, Mann aborde des aspects plus tristes de leur héritage: des millions de stérilisations forcées effectuées au nom du "contrôle de la population" et des saisies généralisées de terres qui ont laissé des millions de personnes sans abri les rendements des cultures ont rendu les terres autrefois non rentables intéressantes à voler. Aucun des deux hommes n'avait prévu ces résultats, bien que Vogt ait affirmé qu'il serait plus durable d'avoir moins de personnes.

Mann joue le rôle de guide impartial mais utile, ponctuant l’histoire par des anecdotes mettant en scène sa voisine, la biologiste éminente (et quelque peu excentrique) Lynn Margulis, décédée en 2011. Le livre comprend également un interlude sur le thème suivant: Les «prophètes» ont abordé quatre des plus grands problèmes de l’humanité: l’alimentation (terre), l’approvisionnement en eau douce (eau), l’énergie (feu) et le changement climatique (air). Le résultat est une mosaïque informative de la biologie de la conservation, passée et présente.

Le magicien et le prophète positionnent les mentalités «réduire, réutiliser, recycler ou mourir!» Et «innover et prospérer!» Comme les deux bouts du spectre. Les «prophètes» valorisent la communauté, la conservation et la connexion à la terre locale. Les «assistants» innovent généralement au service d'un marché mondial. Mann affirme que peu de gens sont profondément attachés aux deux.

Il est difficile de dire quel état d’esprit est plus caractéristique de l’esprit actuel. Mais, nous dit Mann, les gens de la génération de sa fille (Gén Z et Millennials) devront choisir une voie.

La question posée par Mann - "sorcier ou prophète?" - me rappelle une scène du film des Beatles A Hard Day's Night, où un intervieweur demande à Ringo: "Es-tu un mod ou un rocker?" ("Mods" et "rockers "Il y avait deux camps dans la contre-culture britannique du milieu des années 60. Les mods préféraient les couleurs vives, les modes futuristes et la musique exigeante. Les rockers, au contraire, étaient exclusivement consacrés aux motos, au cuir et aux retours aux rebelles des années 1950.)

Ringo répond: «Je ne sais pas. Je suppose que je suis un moqueur. "

Et c’est plus ou moins ce que je ressens à propos de la question «sorcier ou prophète». (Je suppose que je suis un sorcier? Ou un wophet?) Mann lui-même admet qu’il alterne presque quotidiennement les deux points de vue. Et je ne suis pas convaincu que les deux stratégies soient diamétralement opposées. Les innovations techniques et infrastructurelles des sorciers encouragent souvent une consommation rapide, mais elles peuvent également aider les prophètes à vivre plus facilement dans les limites écologiques «naturelles». Et à leur tour, le travail des prophètes sur la compréhension des communautés locales et de la dynamique des écosystèmes est nécessaire pour maximiser les avantages des avancées des sorciers.

La dynamique sorciers / prophètes est utile pour classer les personnages historiques et comprendre les motivations des spécialistes de la conservation de la nature et des ingénieurs en écosystèmes, mais je ne suis pas sûre de sa pertinence en termes de description des choix à venir. Au lieu de cela, la prochaine génération pourrait devoir concilier les deux chemins.