District de Patna, Bihar, Inde. © Fondation Bill et Melinda Gates / Prashant Panjiar

La malnutrition est un outrage

En tant que personne qui travaille sur les problèmes mondiaux de nutrition depuis plus de 30 ans, les gens me demandent souvent ce qu'ils peuvent faire. Ma réponse est toujours la même: soyez indigné et transformez votre indignation en action.

En tant que nutritionniste, l’outrage est un sentiment que je ne connais que trop bien. Il y a deux ans, lorsque j'ai ressenti de l'indignation, j'ai rencontré deux jeunes filles - Shanvi et Mishty - qui vivaient en face l'une de l'autre dans un village de l'Uttar Pradesh, en Inde. À l'âge de cinq ans, Shanvi était à peine plus grande que sa voisine, Mishty, qui n'avait que 28 mois.

Étant si petite et mince pour son âge, Shanvi souffrait de retard de croissance - un problème qui affecte 48 millions d'enfants indiens. Mais les effets du retard de croissance s'étendent au-delà de la taille d'un enfant. Le retard de croissance menace le développement cognitif des enfants et leur capacité à lutter contre les maladies courantes, telles que la diarrhée et la pneumonie. Comparé à Mishty, Shanvi était plus susceptible de lutter à l'école et de gagner moins de revenus à l'âge adulte.

Shanvi, 5 ans (à gauche) et Mishty, 28 mois (à droite), Inde. Crédit photo: Austin Meyer

Le fait qu'un enfant puisse souffrir d'un tel retard de croissance physique et mentale est un scandale: notre incapacité à fournir aux enfants la bonne nutrition les désavantage pour le reste de leur vie. Comme l’a déclaré le président de la Banque mondiale, Jim Kim, une mauvaise nutrition au début de la vie signifie: «les inégalités sont intégrées dans le cerveau des enfants».

Savoir que la situation de Shanvi était évitable est devenu ma prochaine source d'indignation.

Il a été conseillé à la mère de Mishty d’aller dans un centre de santé pendant sa grossesse, où elle a reçu des soins prénatals et a appris l’importance de l’allaitement maternel, dès la première heure de la naissance de Mishty et exclusivement jusqu’à l’âge de six mois. La mère de Shanvi, en revanche, n'a reçu aucun de ces conseils. Elle n'était pas consciente de l'importance cruciale des suppléments prénatals. Elle a adopté la pratique locale d'initier l'allaitement maternel à l'âge de 10 jours plutôt qu'à la naissance, et l'a allaitée de façon irrégulière jusqu'à son premier anniversaire.

Si la mère de Shanvi avait eu accès au même soutien que la mère de Mishty - un ensemble de services qui coûte environ 10 $ par an - il y a de fortes chances que la vie de Shanvi se soit révélée radicalement différente.

Je penserai à Shanvi ce week-end lorsque je me rendrai au Sommet mondial de la nutrition à Milan. Les salles de Milan peuvent sembler éloignées des villages de l'Uttar Pradesh, mais la raison pour laquelle nous nous réunissons est que les circonstances de Shanvi ne sont pas uniques - la malnutrition entraîne toujours près de la moitié de tous les décès d'enfants et cause des dommages irréversibles à 155 millions d'enfants supplémentaires qui souffrent de retard de croissance.

C'est à Milan que cet outrage doit se traduire en action. Tout au long de ma carrière, j'ai vu une indignation pure alimenter la détermination nécessaire pour conduire un changement incroyable. Je pense aux dirigeants que je connaissais au Niger à la fin des années 90 - un pays souvent dans l'actualité des sécheresses et des crises alimentaires. Poussés par une indignation pure face au nombre obscène d'enfants nigériens dont la vie était menacée par la malnutrition, les responsables nigériens ont fait du Niger le premier pays d'Afrique subsaharienne à assurer deux doses annuelles de vitamine A. Ce n'était pas suffisant pour mettre fin à la crise nigérienne, mais cela était une action concrète et tangible pour y faire une brèche considérable.

Région de Dosso, Niger. © Archives Gates / Sam Phelps

Ce sont ces types de programmes ciblés sur lesquels nous nous concentrerons à Milan la semaine prochaine. J'ai eu la chance de rencontrer une poignée de dirigeants nationaux à la tête de ces programmes. Des gens comme Abdoulaye Ka, le coordinateur national de l’unité de lutte contre la malnutrition du Sénégal, et Bertine Ouaro, directrice de la nutrition au ministère de la Santé du Burkina Faso. Abadoulaye a contribué à réduire le retard de croissance de 33% à 19% au cours des 20 dernières années et a fait du Sénégal un bastion de succès dans une région confrontée à certains des pires taux de malnutrition au monde; et Bertine travaille pour faire de même au Burkina Faso aujourd'hui.

Quand je pense à Abadoulaye et Bertine, je pense à eux comme à l'armée la plus efficace du monde, mais sans armes. Ils sont en première ligne avec leurs cartes de bataille, prêts à se battre pour l'avenir de leur pays et pour des enfants comme Shanvi - mais avec peu ou pas de ressources pour faire le travail.

Plusieurs fois, c'est parce que les gens qui tiennent les cordons de la bourse n'ont pas encore ressenti cet outrage.

Un appel à mes collègues qui se rendent à Milan cette semaine: lorsque vous entendez des dirigeants locaux comme Abadaloye et Bertine parler pratiquement des programmes qu'ils espèrent mettre en œuvre et des objectifs qu'ils ont fixés pour leur pays, sachez que derrière ce pragmatisme ciblé, ils sont alimentés par outrage. Et je peux vous dire de première main que c'est un scandale incroyablement puissant, car il est motivé par la rencontre quotidienne d'enfants comme Shanvi.

Canalisez leur indignation puis engagez-vous à agir. Ensemble, nous pouvons être l'armée la plus puissante du monde.