Le tournant d'une phase: comment les personnes d'âge moyen (et plus âgées) redéfinissent le vieillissement et l'activisme

La première fois que je me souvienne de quelqu'un qui me disait que je grandissais de mes convictions passionnées, c’était quand j’étais au lycée. Étant donné que j’ai été un parasite de mes convictions toute ma vie, je suis sûr que c’était arrivé plus tôt, mais j’avais le souvenir le plus marquant de mes 16 ans. Au milieu des années 1980, j’ai travaillé comme serveur, puis connue sous le nom de serveuse, pendant un bref moment à Bakers Square, alors connue sous le nom de Poppin 'Fresh. En prenant une commande d'une femme à l'une de mes tables, elle m'a posé des questions sur le piment. Je lui ai dit que j'étais végétarienne, mais d'autres personnes semblaient le commander souvent. Nous avons eu une brève conversation au sujet de mon végétarisme qui a abouti à ce qu’elle me regarde doucement avant de dire: «Ne vous inquiétez pas, chérie. Je suis sûr que ce n’est qu’une phase. »Comme elle était très gentille avec elle, mes hackles habituels n’ont pas été abordés, mais elle a dit que, comme si mon végétarisme n’était pas un choix à moi, c’était quelque chose que je devais vivre pour obtenir de l'autre côté, comme la puberté. En un sens, elle avait raison: mon végétarisme n'était qu'une phase. C'était une phase qui a duré plus de dix ans, jusqu'à ce que je me lance dans un nouvel objectif: devenir végétalien. Devenir végétalien, quelque chose que les gens se sont moqués et m'ont dit que je cesserais de fumer la première fois que je ne pouvais pas manger de pizza, a été une «phase» encore plus longue, qui dure depuis près de 24 ans.

Même chose au collège. Je suis devenu profondément impliqué dans le militantisme: pour protester contre l’engagement américain en Amérique centrale, pour parler de la culture du viol lors de la marche de Take Back the Night, pour boycotter des entreprises qui ne se désinvestiraient pas du régime d’apartheid en Afrique du Sud. Cela ne s’est pas arrêté là, bien sûr. En passant du message sur les tests sur les animaux à la contestation du concours Miss America (avec des écharpes sur lesquelles mes amis et moi-même avions peint des mots comme «Miss Ogyny»), j'étais un activiste gauchiste de tous les métiers, toujours prêt à sauter dans un bus moisi pour aller à Washington, DC ou un voyage en voiture à Wichita avec mes collègues agents de changement social. Rétrospectivement, je ressemblais un peu à Marcia Brady quand elle est entrée au lycée et avait une telle crise d'identité qu'elle s'est inscrite dans tous les clubs. Ce n’est cependant pas une crise d’identité qui m’a amené à suivre chaque mouvement en direction de la gauche avec des autocollants. C’était une entrée en force dans la multitude de causes auxquelles je mourais d'envie de me mêler et ce zèle a été répété à plusieurs reprises par les adultes de ma vie que j’abandonnerais une fois que j’aurais expérimenté «le monde réel».

Clairement, j'étais fervent et peut-être un peu claqué avec mon activisme mais je voulais bien dire. Et vous savez ce qu'il y a d'autre? Je suis toujours un militant, plus que jamais, même si je suis peut-être un peu plus axé sur les résultats et déterminé avec l'âge. En d’autres termes, mon activisme a mûri, mais je n’en ai pas encore grandi. Tous les jours, vous êtes tout aussi susceptible de trouver des pancartes de protestation dans le coffre de ma voiture qu'un traîneau pour mon fils, et je ne l’aurais pas fait autrement.

Ce qui est intéressant pour moi, c’est que mon expérience va à l’encontre du trope avec lequel j’ai grandi, qui dit que, en vieillissant, nous devenons à la fois plus conservateurs et plus résignés à «l’état actuel des choses», comme si c’était un monstre universel indestructible finalement accepter. Ce trope dit qu'avec notre enthousiasme juvénile et notre idéalisme derrière nous, nous nous installons dans un monde ennuyé qui est à la fois un signe de maturité et d'apathie, un monde ennuyé qui se moque de la sottise de croire qu'on pourrait réellement faire la différence. Toute ma vie, les gens m'ont dit que je cesserais de penser quand je comprendrais mieux le «monde réel», que ma passion pour l'activisme était bien intentionnée mais naïve ou, plus durement, un stratagème évident pour attirer l'attention. Au contraire, plus je vis dans le prétendu monde réel, plus mes convictions à propos de la justice sociale s’approfondissent et s’intègrent mieux, de plus en plus à gauche.

Ceci est également vrai pour beaucoup d'autres personnes que je connais autour de mon âge ou plus. La trajectoire à laquelle on nous a dit de nous attendre est celle de s’installer et de devenir complaisante. Je n'ai pas trouvé que ce soit le cas. Du tout. Je fais partie du phénomène des personnes qui rejettent totalement la notion de docilité avec l'âge.

J’ai la chance d’avoir dans mon vortex des personnes extraordinaires, dont beaucoup ont à peu près mon âge (51 ans). Certains sont comme moi en ce qu'ils sont des activistes de longue date, mais ils ont en quelque sorte manqué le mémo disant que c'était censé être une chose passagère; d'autres sont devenus actifs après le stade de la vie que la société juge généralement appropriés à leur âge - nos adolescents de 20 à 20 ans - et rattrapent le temps perdu avec leur engagement aujourd'hui. Certains ont toujours brûlé avec le désir de lutter contre l'injustice et d'autres ont eu des circonstances dans leur vie qui ont modifié leur façon de penser, ce qui a eu un effet d'entraînement sur tout.

Ce qui nous unit, c'est que nous n'allons pas en douceur vers cette bonne nuit. Nous commençons des organisations, en peignant des pancartes de protestation, en nous présentant dans les bureaux de nos représentants, en collectant des fonds, en défilant, en utilisant nos plateformes de médias sociaux pour faire connaître les causes et en faisant du porte-à-porte comme des solliciteurs: ne rien céder à la démission la façon dont les choses sont. "

Comme Debra Roppolo, 52 ans, me l'a dit, son expérience vécue contredit cette attente que nous sommes supposés adoucir avec l'âge, mais elle a également remarqué les avantages secondaires de la maturité de son plaidoyer, qui transmet bien son message par son action auprès d'autres animaux. «Je suis définitivement plus engagé. Et plus franc-parler - et en même temps, je suis mieux en mesure de formuler les choses d’une manière que les gens peuvent entendre. Je suis donc plus disposé à ouvrir la bouche, mais moins susceptible d’aliéner les gens avec mon langage et mon ton quand je le fais. Les avantages de l'âge », a-t-elle déclaré. «Je n’avais pas non plus fait de bénévolat quand j’étais plus jeune et j’ai maintenant tendance à en assumer plus que je ne devrais, car je crois tellement à l’importance du travail. Mon monde s’est élargi avec l’âge, pas rétréci.

Debra fait allusion à quelque chose qui semble être un thème récurrent avec beaucoup de ceux à qui j'ai parlé: l'une des plus grandes motivations est peut-être qu'avec l'âge, nous réalisons que notre temps est limité et que nous voulons en tirer le meilleur parti. Une des choses que nous prenons pour acquis quand nous sommes jeunes, c’est que nous avons beaucoup de temps. Nous n’avons peut-être pas ce sentiment d’urgence. Il n’ya rien de mieux que d’avoir cette première carte AARP par la poste, ce qui en dit long sur le fait que nous vieillissons tous. Eric O'Grey, 59 ans, directeur de la philanthropie auprès du Comité de médecine responsable pour la médecine responsable et auteur de Walking with Petey, a déclaré: «Plus je vieillis, plus je réalise que le temps que je consacre à motiver les autres à s'éveiller et à devenir responsables raccourcir. C'est ce qui me motive à accroître mon activisme chaque jour. "

Oui, c’est indéniablement doux-amer, mais vieillir est une chose à laquelle nous devrons tous nous battre à un moment donné, si nous sommes aussi chanceux. Même en tant que militante de longue date, pour Linda Rapp Nelson, 62 ans, «grandir» n’a été qu’un engagement de plus en plus profond pour sa cause. «J’ai toujours senti l’impératif, mais vieillir a créé une urgence stimulante pour essayer d’aider maintenant, tant que je le peux, a-t-elle déclaré. "Aider les vulnérables, qu'ils soient exploités ou non, c'est ce qui me fait sortir du lit tous les matins."

Janice Stanger, âgée d'environ 60 ans, a décrit une passion similaire qui grandit avec l'âge. «En vieillissant et en revenant à la maison, il ne me reste que peu de temps pour faire une différence. Je suis plus un activiste, pas moins. De plus, l’approbation sociale, l’acceptation ou les apparences ne me préoccupent pas autant que lorsque je suis plus jeune. Donc, rien de tout cela ne me ralentit. Je ne cesserai jamais de travailler pour un monde empreint de compassion et une terre qui s'épanouit de vie et non de poison. "

Les paroles de Janice parlent de quelque chose de si important, en particulier pour les femmes qui ont été soumises à des pressions de la société pour atteindre les normes conventionnelles d’attractivité et s’efforcent d’être considérées comme sympathiques. Toute l'énergie mentale que nous dépensons en nous souciant de ce que les autres pensent de nous est peut-être incalculable, mais je ne peux m'empêcher de penser à la représentante Maxine Waters, âgée de 80 ans, et à la confiance sans faille qu'elle dégageait lorsqu'elle a répondu à Fox News le commentateur Bill O'Reilly se moquant de son apparence.

Ce que Maxine Waters incarne, c’est le genre de possession de soi qui vient avec l’âge: elle se moque bien de quelqu'un comme Bill O'Reilly, à qui on a ordonné de payer des sommes astronomiques pour de multiples procès pour harcèlement sexuel intentés contre lui il était employé par Fox, pense à ses cheveux. Alors qu’une jeune femme a peut-être été choquée par ses moqueries publiques, la représentante Waters a l’assurance qui vient avec l’âge de se concentrer sur ce qui compte et de savoir que O'Reilly - et ses semblables - ne méritent pas de respirer de la même manière. air comme elle, beaucoup moins digne d'un iota de son doute de soi. Ce n’est pas une surprise si Bill O'Reilly essaie d’insulter Rep. Waters en se basant sur quelque chose de superficiel plutôt que de substance - c’est ainsi que des hommes comme lui tentent de mettre des femmes confiantes à leur place - mais ce qu’il n’a peut-être pas compris à quel point elle est à l'épreuve des balles à son genre de raillerie. Dire que son petit coup de poing puéril n’a pas atterri est un euphémisme.

Certaines des personnes à qui j'ai parlé sont des hommes qui tentent de réparer les dommages causés par les O'Reillys du monde entier et d'intégrer leur activisme à la prise de conscience croissante qu'ils ne veulent pas se rabattre sur des normes comportementales dominantes. comme l'horticulteur Mychael McNeeley, 53 ans. «À mesure que le temps passe, j'apprends davantage à travailler sur ce qui compte pour moi, d'une manière qui reconnaît non seulement les« enchevêtrements d'oppressions », mais qui ne nuit pas autres mouvements ou individus. C'est un processus en cours », a-t-il déclaré. «J'ai fait et continue de faire des erreurs. Je n'arrête pas d'écouter les autres, j'ai souvent essayé de suivre l'exemple de ceux qui ne sont pas des Blancs, je m'excuse quand j'ai commis une erreur et j'essaie toujours d'être un meilleur ami que ceux qui vivent une expérience différente ou qui viennent d'un autre arrière-plan que le mien. "

En plus de nous mettre au défi de nous engager mutuellement de nouvelles façons, l’âge peut également ajouter beaucoup plus de nuance et de sensibilisation à notre vision du monde. Pour la CPA, Kimberly Roemer, qui a 40 ans, basée dans le Maryland, vieillir ne l’a pas rendue plus complaisante, mais plutôt plus motivée pour faire changer les choses. Reconnaître l'injustice l'a également obligée à continuer. «En vieillissant, je vois à quel point le système est superposé. La classe moyenne, la classe inférieure, les personnes de couleur, les femmes, etc., sont vraiment désavantagés », a-t-elle déclaré. «L'activisme est tellement plus important à cet âge que nous avons suffisamment d'expérience de la vie pour défier un système corrompu sans nous soucier des problèmes qu'une personne plus jeune pourrait avoir. Dire que vous vissez le système est tellement important que nous vieillissons. "

Mais ne donne-t-on pas au système le type d’attitude révolutionnaire que nous associons généralement aux jeunes? Pas nécessairement. Beaucoup de gens à qui j'ai parlé ont décrit plus de complaisance, pas moins, quand ils étaient plus jeunes. En tant qu'ingénieur, Laurie Green, 51 ans, a expliqué que son expérience de véganisation à 40 ans avait déclenché en elle des changements qui continuaient à l'inspirer à se dresser contre l'injustice. «Devenir végétalien a réveillé les souffrances et les mauvais traitements de chaque être vivant, pas seulement des animaux. C’était un effet domino que de demander justice au nom de chaque être vivant. Une fois que j'ai réalisé que les cartes sont empilées contre cette philosophie, je me suis «réveillé» si vous voulez et j'ai commencé à appliquer mon état d'esprit végétalien au sort des autres, à gauche et à droite de moi, que je n'avais pas réfléchi auparavant. mère d’un jeune homme biracial pour lequel elle «battait», Laurie n’est pas motivée par sa naïveté juvénile. Comme beaucoup d'autres personnes que j'ai interviewées, Laurie est une personne mûre qui possède à la fois son pouvoir et la responsabilité de ses privilèges, une chose dans laquelle elle est devenue, avec l'âge, sans en être dépassée.

La ministre humaniste Trey Capnerhurst, 50 ans, a souligné à quel point elle était devenue plus autonome et plus concentrée avec l'âge. «Mon activisme est devenu beaucoup plus conscient, enragé, agressif et efficace que lorsque j'étais plus jeune. Je suis plus courageux et prêt à prendre de plus grands risques », a-t-elle déclaré. «Il a été dit que les femmes ménopausées sont les plus dangereuses dans le militantisme, car nous n’avons plus à nous soucier des enfants, notre réputation n’est plus un problème, et notre énergie, qui ne se concentre plus sur la reproduction, peut être exploitée efficacement. pour le changement dont nous avons toujours eu besoin mais que nous avons dû remettre à plus tard. "

Le sentiment de Trey est si profondément en contradiction avec l’idée selon laquelle, avec l’âge, nous devenons naturellement plus robustes et impartiaux, mais c’est le même parmi tant d’autres à qui j’ai parlé lorsque j’ai commencé à faire des recherches à ce sujet. Et si nous élevions des enfants avec l’idée que la passion brûlait avec le temps, que nous deviendrions de plus en plus actifs et altruistes à mesure que nous grandissons et que cela s’ajoute au discernement qui vient avec l’âge? Comment cela changerait-il nos normes culturelles et nos arcs personnels? À quel point les gens seraient-ils plus satisfaits s'ils savaient qu'il y a toujours une place et un besoin pour leurs voix et leurs contributions?

Je n’ai pas les réponses à ces questions, mais je dirai une chose à propos de ceux qui, comme moi, ont longtemps survécu à la «phase» de notre engagement: nous ne sommes pas restés les bras croisés à attendre. Nous sommes en train de créer activement cette nouvelle réalité, une réalité dans laquelle des personnes de tous âges peuvent et doivent être supposées participer activement à la création d’un monde meilleur, et nous y sommes attachés.

En d’autres termes, s’il s’agit d’une phase, ce n’est pas celle que j’ai jamais vue auparavant.