Pour végétalien et retour: comment un voyage en Inde a déclenché une cure de jouvence

En janvier 2016, j'ai passé trois semaines en Inde avec un homme en mission pour transformer le monde végan. J'avais pris une pause dans mon travail de magazine pour voyager en Inde avec un organisme sans but lucratif menant un projet pilote visant à apporter des foyers plus propres dans les régions rurales du Rajasthan. Après avoir fait preuve de diligence raisonnable, j'ai décollé pour mon voyage avec plusieurs attentes: que je souffrirais probablement du décalage horaire sur le chemin aller-retour, que je subirais un choc culturel altérant le paradigme, que je devrais me préparer au moins un bout de ventre de Delhi lors de mes voyages, et qu'avec un peu de chance, je maîtriserais l'art de la tête indienne vacille. Ce sur quoi je ne comptais pas, c'était de rentrer chez moi un végétalien converti.

C'était le réveillon du Nouvel An à Udaipur. Je logeais à l'hôtel Shri Karni Niwas avec Kayley Lain, étudiante diplômée en génie mécanique à l'Université de l'Iowa, qui mesurait les résultats sur le terrain du projet pilote. Kayley et moi venions de passer quelques jours à nous installer et avions prévu de faire notre premier voyage dans les villages le lendemain. J'étais reconnaissant d'avoir un peu de temps pour prendre mes repères. L'Inde était tout ce que les gens avaient dit qu'elle serait - non censurée, cacophonique, chaotique. En seulement deux jours, j'avais vu plus de pousse-pousse dévier remplis de passagers dans des turbans et des saris aux couleurs vives que je ne pouvais en compter, et l'air était frénétique avec le bruit constant des klaxons. J’avais vu un homme à vélo avec des centaines d’œufs attachés à son torse et un motocycliste tenant une échelle chancelante en descendant l’autoroute. Il y avait des chiots morts sur le bord de la route avec des fourmis qui sortaient de leur bouche, des tout-petits enduits de poussière avec des yeux las du monde qui me fixaient en passant, des chameaux avec du fourrage se balançant sur le dos, des femmes portant des tours de bois de six pieds de haut sur leurs têtes, et des perruches vert vif furtivement des banians. J'ai observé très rapidement que, partout où vous regardez en Inde, la vie jaillit des décombres.

Les habitants conversent devant une quincaillerie au centre-ville d'Udaipur.

Non seulement avais-je Kayley pour m'aider à m'orienter en tant que débutant désemparé, mais j'avais également Sailesh Rao, ingénieur et fondateur de Environmental sans but lucratif Climate Healers qui dirigeait le projet de cuisinière propre au Rajasthan dont je venais d'écrire, vers lequel se tourner en tant que nouveau venu en Inde. Ce réveillon du Nouvel An, Sailesh est descendu dans le couloir faiblement éclairé de l'hôtel et a frappé à notre porte, prêt à nous accompagner à un dîner sur le toit de l'hôtel où le Best Exotic Marigold Hotel a été abattu. Notre table donnait sur le lac Pichola, un lac artificiel au centre de la ville qui a été construit il y a plus de 500 ans. Nous pouvions à peine voir les contours des gens sur la terrasse du Lake Palace, une magnifique structure blanche dans l'eau construite par un Maharana et transformée plus tard en un hôtel de luxe. J'ai essayé de ne pas montrer ma déception lorsque Sailesh a proposé de commander la table, évitant expressément tous les plats qui comprenaient du fromage frais ou des produits laitiers.

Lorsque la nourriture est arrivée, chaque plat avait une petite cuillerée de crème sur le dessus. Au lieu de l'enlever en privé, Sailesh s'est tourné vers notre serveur et lui a demandé de ramener la nourriture dans la cuisine et de retirer la crème. Il avait apparemment décidé que c'était l'occasion idéale d'exprimer son point de vue sur les raisons pour lesquelles le monde entier devrait être végétalien.

Alors que j'étais soulagé que Sailesh soit resté amical tout au long de son interaction avec le serveur, à l'intérieur je grinçais des dents. En partant pour le voyage, je savais que Sailesh était végétalienne et passionnée par cela. Pourtant, je n'avais pas prévu à quel point je me sentirais mal à l'aise de manger devant lui. Peut-être que c'était parce que chez moi, mes amis et moi avions parcouru toutes sortes de régimes différents - sans gluten, Atkins, sans sucre, cru, vous l'appelez. La règle tacite était de faire ce que vous vouliez, mais n’infligez pas votre alimentation à vos amis.

Fondateur de Climate Healers et végétalien passionné Sailesh Rao visitant un village à l'extérieur d'Udaipur pour mesurer les résultats de son projet de cuisinière.

J'ai rapidement appris que Sailesh avait une perspective différente. Parler du véganisme avec de parfaits inconnus a été une grande partie de la façon dont il a diffusé son message, et grâce à son enthousiasme et sa sincérité, il a été étonnamment bien reçu. Mais cela m'a mis mal à l'aise d'être témoin. Au cours de la dernière décennie, j'avais mangé de la viande, mais avant cela, j'étais végétarienne. Ayant grandi dans le Midwest, j'avais traité ma juste part de questions et de commentaires sur ce que je mangeais (par exemple, "Mais comment savez-vous que vous n'aimez pas la viande si vous ne l'essayez pas?"), Qui souvent senti envahissant et critique. Je suis venu pour considérer les choix alimentaires comme très personnels et je pensais que vous devriez donner aux gens l'espace pour les faire eux-mêmes. En tant qu'ancien végétarien, j'avais également appris ce que je considérais comme une bonne étiquette alimentaire. Je ne pensais pas que les gens devraient embêter les serveurs pour des articles qui ne figurent pas dans le menu ou insulter leurs hôtes en refusant un repas fait maison. Pour cette raison, les végétaliens, souvent considérés comme moralisateurs, avaient développé un mauvais rap avec moi.

Sailesh a contesté cette notion. Imaginez un Indien d'âge moyen, d'apparence professorale, qui fait du piquetage à un barbecue de Burning Man avec une pancarte «Meat is Murder» posée sur sa chemise. Oui, c'était Sailesh. Il m'a dit que son fils l'avait invité au festival de la drogue au milieu du désert pour s'amuser, mais Sailesh n'a pas pu résister à l'opportunité de convertir quelques omnivores sans méfiance pendant qu'il était là. L'homme s'imaginait le Gandhi du véganisme, sur le point de lancer une révolution pacifique. J'ai commencé à me demander: était-il un fanatique ou un homme admirablement dévoué à sa cause? Je ne pouvais pas décider.

Une vue d'Udaipur au coucher du soleil, surplombant le lac Pichola.

L'argument du véganisme

J'ai eu de nombreuses discussions sur le véganisme avec Sailesh dans les jours suivants. Alors que son argument selon lequel une alimentation à base de plantes est meilleure pour l'environnement, pour votre santé et pour les animaux était convaincant, le fait que sa conviction soit profondément enracinée dans une idéologie me rendait suspect. Après tout, Sailesh a discuté de l'impératif moral d'être végétalien et a même cité des textes hindous et l'idée du Dharma (signifiant «bonne action») comme raison pour étayer ses affirmations. Avec de telles croyances, pouvais-je faire confiance à la science à laquelle il faisait référence?

Et pourtant, l'argument pour couper les produits animaux de notre alimentation n'est pas nouveau, et de nombreuses recherches, sans parler du bon sens, soulignent ses mérites. Voici un bref historique:

Selon un rapport de l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture, environ un tiers des terres arables de la planète sont consacrées à l’élevage. Au Brésil, l'ampleur de la déforestation causée par la production animale est stupéfiante: 70% des terres autrefois boisées sont maintenant utilisées pour l'élevage de bétail. Et Cowspiracy, un documentaire Netflix de 2015 que Sailesh a coproduit, cite que le bétail et leurs sous-produits représentent 51 pour cent de toutes les émissions mondiales de gaz à effet de serre. Bien que cette statistique soit étonnante, elle est également largement contestée. Sur la base d'un rapport de 2009 de World Watch, les calculs de la statistique diffèrent considérablement des rapports de l'ONU selon lesquels les émissions du bétail représentent de 14 à 18% des émissions globales. Quoi qu'il en soit, il est clair que la production animale est une source majeure de gaz à effet de serre.

Sailesh, qui a un doctorat. en ingénierie, s'est associé à Atul K. Jain, professeur de sciences atmosphériques à l'Université de l'Illinois, pour comprendre ce qui se passerait si les terres utilisées pour la production animale étaient laissées à reboiser. Ils ont constaté que les émissions de carbone de la Terre reviendraient à des niveaux similaires à ceux d'avant la révolution industrielle.

Il y a, bien sûr, de nombreux arguments opposés au véganisme. Par exemple, une étude récente a examiné la quantité de terres nécessaires pour nourrir les gens avec une variété de régimes alimentaires, y compris des variantes de régimes omnivores et végétariens. L'étude a révélé que la culture de nourriture pour les végétaliens nécessite plus de terres que pour la plupart des végétariens et des omnivores, principalement parce que ces derniers utilisent des pâturages qui ne conviennent pas à la culture de produits.

D'autres efforts de conservation visent à réduire l'impact de l'agriculture animale en mettant en œuvre des pratiques de conservation des sols et de l'eau dans les exploitations agricoles, au lieu d'éliminer complètement les systèmes.

En ce qui concerne la santé, les nutritionnistes sont divisés sur le fait de savoir s'il vaut mieux manger du tofu ou du steak. Sailesh n'a pas tardé à souligner qu'en 2009, l'American Dietetic Association a publié une position favorable sur le véganisme, en disant: «Les régimes végétariens ou végétaliens sont bien planifiés, sont sains, nutritionnellement adéquats et peuvent apporter des bienfaits pour la santé dans la prévention et le traitement des certaines maladies. »Mais le rapport poursuit en disant que les végétaliens peuvent avoir besoin de prendre des suppléments ou de manger des aliments enrichis afin d'obtenir des nutriments essentiels comme la vitamine B-12. Il reconnaît également que les régimes végétaliens nécessitent souvent plus de planification que les régimes moyens.

Et puis il y a The China Study. Rédigée par le scientifique Colin T. Campbell, l'étude de 20 ans sur les régimes alimentaires et la mortalité dans différentes régions de Chine conclut que les personnes qui mangent des régimes à base de plantes sont les plus saines. Campbell a également constaté que, sur la base de tests de laboratoire effectués des années 1960 aux années 1990, l'alimentation des animaux en grandes quantités de caséine (la principale protéine trouvée dans le lait) favorisait la croissance du cancer.

Dans un article du Wall Street Journal de 2012, la professeure de sciences nutritionnelles Nancy Rodriguez a fait valoir que les affirmations de Campbell vont à l'encontre de la majorité des recherches vantant un équilibre des fruits, des légumes, des céréales, des protéines et des produits laitiers comme les composants essentiels d'une alimentation saine. Elle a dit que les végétaliens sont à risque de carences en calcium, vitamine D, protéines, vitamine B-12, zinc et fer. Elle n'était pas convaincue non plus que la caséine isolée aurait les mêmes effets que dans les produits laitiers dans le cadre d'une alimentation équilibrée.

Buffle d'eau s'arrêtant pour boire un verre à l'extérieur d'un village dans les régions rurales du Rajasthan.

Un autre argument majeur pour le véganisme est centré sur les droits des animaux. Avec l'essor de l'élevage industriel, des millions d'animaux vivent dans des locaux très confinés toute leur vie. Et même dans les fermes qui permettent à leurs animaux de paître librement, il y a la question éthique de savoir si nous devrions abattre les animaux à des fins alimentaires.

Depuis plusieurs années, je suis un fan du célèbre écrivain culinaire Michael Pollan, qui explore l'éthique de la consommation de viande dans son livre The Omnivore’s Dilemma. Après avoir lu cela et quelques essais dans la même veine, j'en suis venu à croire que l'on pouvait manger de la viande de manière éthique en l'approvisionnant dans des fermes locales qui offraient aux animaux une bonne vie et «un mauvais jour». Cette philosophie se penche sur l'élevage comme une relation symbiotique. Bien qu'il nécessite en réalité plus de terres et d'eau par livre de viande, il offre aux animaux une qualité de vie infiniment meilleure.

Pourtant, le cœur de l'argument de Sailesh est en contradiction avec cette façon de penser. Il dit que puisque nous n'avons pas besoin de produits animaux pour survivre, nous ne pouvons pas justifier de les tuer. Je me souviens qu'il me demandait: «Si on me donne le choix, pourquoi nuire inutilement à un autre être vivant?»

Ses mots étaient frais dans mon esprit lors d'un voyage que Kayley et moi avons fait pour secourir les animaux à Udaipur. Une rangée de bovins gisait sur leurs côtés, couverte de couvertures, le ventre gonflé. Je me dirigeai vers celui dont la tête était repliée à un angle non naturel, avec de grands yeux qui semblaient être poussés hors de sa tête. L'employé qui nous a fait visiter a expliqué que les vaches mâles ou les femelles plus âgées sont laissées à mourir de faim sur les bords des routes et finissent par manger du plastique provenant des tas d'ordures, qui s'accumulent dans leur estomac jusqu'à leur mort. Les plus chanceux sont transportés dans des endroits comme Animal Aid, où on leur donne des analgésiques pour aider à soulager la mort angoissante qui les attend. Il est difficile de savoir si le sort des animaux est pire en Inde ou aux États-Unis. Aux États-Unis au moins, les mêmes vaches sont abattues au lieu de souffrir longuement.

J'ai quitté le sauvetage des animaux, abasourdi. Depuis 10 ans, je m'étais progressivement permis de commencer à manger de la viande. J'avais grandi un végétarien qui mangeait des produits laitiers, des œufs et des tas de tofu. Mes parents étaient devenus végétariens quand ils ont appris à méditer, en modelant leur alimentation après celle de leur professeur Maharishi Mahesh Yogi, qui, comme beaucoup d'hindous, était végétarien. En tant qu'adulte, cependant, j'avais commencé à me demander si le végétarisme n'était pas une restriction inutile que je m'imposais. Après tout, en parcourant la ville dans laquelle j'ai grandi, j'ai vu que beaucoup de gens qui vivaient principalement de plantes, de lentilles, de noix et de graines avaient l'air mal nourris et fragiles. Cela ressemblait à un hamburger et un verre de whisky leur ferait du bien. Donc, même si j'avais continué à me sentir en conflit à propos de la consommation de viande, je l'ai finalement adoptée dans le cadre de ma liberté retrouvée. Mais plus je passais de temps en Inde, plus je ressentais d’horreur à quel point je devenais nonchalante de tuer des animaux sans penser à leurs souffrances.

Au moment où mon voyage en Inde touchait à sa fin, j'étais prêt à faire le changement. J'ai parlé à mon mari au téléphone et expliqué ma pensée; il a dit qu'il était à bord. Je me sentais excité d'avoir un système de soutien à la maison pour m'aider à respecter mon nouveau programme.

The Aftermath

Décider de devenir végétalien quand j'étais en Inde n'a pas été la fin de l'histoire pour moi. Depuis mon retour à la maison, j’ai essayé de nombreuses nouvelles recettes, dont la plupart (mais pas toutes!) Ont été un succès. (Un conseil pour ceux d'entre vous qui envisagent le véganisme - en cas de doute, restez fidèle aux plats asiatiques, en particulier thaïlandais et indiens, qui sont naturellement à base de plantes.) J'ai même changé la nourriture pour chiens que nous avons donnée à notre mélange de boxeurs pour la nourriture pour chiens végétaliens, car la plupart des formules de viande proviennent de fermes industrielles. J'ai commencé à acheter des produits en toile à la place de ceux en cuir et je me suis débarrassé de mon SUV au profit d'une Chevy Volt. J'ai essayé de prendre des mesures pour transformer certaines des réalisations révélatrices que j'avais eues en Inde en action dans ma vie.

Mais la vie après l'Inde a également entraîné des problèmes de santé. Certes, je suis rentré de mon voyage avec des parasites qui m'ont pris des mois pour m'en débarrasser, mais j'ai également remarqué d'autres problèmes, tels que l'affaiblissement de mon système immunitaire, me faisant attraper chaque rhume et grippe qui traversaient la ville. J'ai commencé à remarquer d'autres petites choses aussi, comme la chute de mes cheveux et la perte de clous plus que d'habitude. Pour la première fois de ma vie, je me sentais fragile.

Mais surtout, être trop enrégimenté sur ce que j'ai mangé ne me sentait pas bien pour ma santé mentale. J'ai une prédisposition à l'anxiété, et l'ajout de couches de dos diététiques et n'a pas exacerbé mon inquiétude. Me priver de certaines des joies simples de la vie, comme les épinards gluants de ma mère et les lasagnes à la ricotta ou les beignets à la crème bavarois lors des fêtes de travail, a commencé à faire des ravages au fil du temps.

J'ai aussi commencé à me demander si j'avais été absorbé par l'absolutisme de la façon de penser de Sailesh. Envisager la viande comme un meurtre n'est qu'une façon de penser à l'agriculture animale, et une extrême à cela. Beaucoup de gens trouvent que la viande et les produits laitiers font partie intégrante de leur alimentation pour leur santé et leur bien-être. Dans les bonnes circonstances, la viande peut être un médicament.

Je pense toujours que devenir végétalien est une poursuite admirable et valable, mais je ne pense pas que ce soit tout ou rien. Je me suis installé dans un régime à base de plantes, mais je me diversifie comme bon me semble. Depuis que j'invite une nouvelle variété à mon alimentation, je me sens beaucoup plus fort. Et c'est la clé pour moi.

Bien que je respecte la vision de Sailesh, je me méfie d'une approche unique pour l'alimentation, le changement climatique, la santé, les droits des animaux - ou quoi que ce soit, d'ailleurs. Mon expérience cette année avec le véganisme m'a appris que l'extrême peut se retourner contre moi. Je peux suivre un régime essentiellement à base de plantes sans faire de grandes déclarations sur ce à quoi mon régime ressemblera à l'avenir, car je ne peux pas prédire ce qui me semblera bon à ce moment-là. C'est une leçon importante pour faire ce qui fonctionne pour vous. Pour moi, cela peut signifier profiter d'un cornet de crème glacée de temps en temps.