Qu'est-ce que le vieillissement?

Le légendaire conquistador espagnol Juan Ponce de León (1460-1521), comme beaucoup de ses contemporains, a cherché gloire et fortune à travers l'exploration du Nouveau Monde. Il s’est installé à Hispaniola (aujourd’hui en République dominicaine) avant de devenir gouverneur de Porto Rico pendant deux ans avant d’être remplacé par le fils de Christopher Columbus, Diego. Forcé de reprendre la route, il aurait entendu des récits indigènes d’une "fontaine de jouvence" mythique.

Il a exploré de nombreuses régions des Bahamas et aurait atterri en 1513 près de l'actuelle ville de St. Augustine, dans le nord-est de la Floride. Il a nommé ce pays récemment découvert, la Floride, du mot espagnol "florido" qui signifie "plein de fleurs". Il poursuivit ses explorations sur la côte de la Floride et les Florida Keys, mais mourut sans avoir trouvé la fontaine de jeunesse insaisissable.

Cette histoire bien connue est probablement entièrement fictive. Les écrits de Ponce de León ne font aucune mention de la fontaine de jouvence et ses explorations vigoureuses ont été menées pour des raisons plus piétonnes: trouver de l’or, des terres pour la colonisation et propager le christianisme. Mais la notion d'une substance mystique capable de renverser le vieillissement est si puissante que la légende a perduré au cours de toutes ces années. Alors, quel est exactement le vieillissement?

Tout le monde sait instinctivement ce que signifie vieillir, mais la science, pour s'attaquer avec succès à tout problème, nécessite une définition précise. Le vieillissement peut être envisagé de différentes manières. Premièrement, le vieillissement se manifeste en modifiant les apparences. Les cheveux gris, la peau ridée ou d'autres changements superficiels signalent l'âge sous-jacent. Celles-ci peuvent refléter des changements physiologiques sous-jacents, tels qu'une diminution de la production de pigment dans les follicules pileux ou une diminution de l'élasticité de la peau. La chirurgie esthétique change les apparences mais pas la physiologie sous-jacente. Deuxièmement, le vieillissement peut être considéré comme une perte de fonction. Au fil du temps, la fécondité des femmes diminue jusqu’à ce qu’elle cesse complètement pendant la ménopause, processus largement déterminé par l’âge. Les os s'affaiblissent, ce qui augmente le risque de fractures telles que les fractures de la hanche, rarement observées chez les jeunes. Les muscles s'affaiblissent, ce qui explique pourquoi les champions et les culturistes sont jeunes. Troisièmement, aux niveaux cellulaire et moléculaire, la réponse aux hormones diminue avec l’âge. Les mitochondries, composants cellulaires importants qui produisent de l’énergie et sont communément appelées «les centrales de la cellule», deviennent moins efficaces et moins capables de produire de l’énergie. La baisse d'efficacité du corps vieillissant entraîne des taux plus élevés de maladie et d'affection.

L'augmentation de l'âge augmente de manière exponentielle le risque de maladie chronique et de décès. Les crises cardiaques, par exemple, sont pratiquement absentes chez les enfants, mais fréquentes chez les personnes âgées. Les humains font face à «un mur de mort». Le vieillissement en soi n’est pas une maladie, mais augmente les risques d’autres maladies, ce qui en fait la meilleure cible pour arrêter ou inverser les maladies chroniques. L'âge, dans les années chronologiques, est irréversible, mais le vieillissement, dans les années physiologiques, ne l'est pas.

Hippocrate, l'ancien père grec de la médecine moderne, a reconnu depuis longtemps que la nutrition était la pierre angulaire de la santé et de la longévité. Là où la famine causant le manque de nutrition était peut-être l’un des cavaliers de l’Apocalypse, les problèmes modernes d’obésité, de résistance à l’insuline et de diabète sont tout aussi meurtriers. Dans les deux cas, les aliments que nous mangeons jouent un rôle important dans la promotion ou la prévention de tous ces problèmes.

Un mécanisme important de réparation des dommages est appelé autophagie. Le prix Nobel de médecine 2016 a été attribué à Yoshinori Ohsumi pour «ses découvertes de mécanismes d'autophagie», soulignant à quel point ce processus est vital. En autophagie, des parties cellulaires appelées «organites» sont décomposées et recyclées périodiquement dans le cadre d’un vaste système de contrôle de la qualité. Tout comme une voiture nécessite un remplacement régulier de l'huile, des filtres et des courroies de ventilateur, une cellule doit remplacer ses organites régulièrement pour maintenir son fonctionnement normal. Lorsque les organites cellulaires dépassent leurs dates d'expiration, le corps s'assure que les anciens organites sont enlevés et remplacés par de nouveaux, de sorte qu'il n'y ait pas de dommage résiduel gênant la fonction. L'une des découvertes clés du dernier quart de siècle est que ces procédures de contrôle des dommages sont fortement influencées par les aliments que nous mangeons. Mais pourquoi vieillissons-nous?

L’évolution ne s’inquiète pas si vous vieillissez

L'évolution par sélection naturelle fonctionne au niveau des gènes et non des organismes individuels. Nous portons tous des milliers de gènes différents et les transmettons à nos enfants. Les gènes les mieux adaptés à leur environnement survivent mieux, ce qui leur permet de produire davantage de progénitures. Au fil du temps, ces gènes bénéfiques se répandent dans la population. L’âge joue un rôle important dans la détermination de l’effet d’un gène sur la population.

Un gène mortel à l'âge de 10 ans (avant d'avoir des enfants) sera rapidement éliminé de la population, car le porteur de ce gène est incapable de le transmettre aux enfants. Un gène fatal à 30 ans sera toujours éliminé (bien que plus lentement), car les personnes qui en sont dépourvues ont davantage d'enfants. Un gène fatal à l'âge de 70 ans ne sera peut-être jamais éliminé, car il sera passé dans la génération suivante bien avant qu'il ne manifeste ses effets mortels.

Dans cette perspective, la lutte contre les ravages du vieillissement est donc une lutte contre la nature. Le vieillissement est tout à fait naturel, bien que l'étendue et la vitesse soient variables. Vivre et manger complètement en harmonie avec la nature n'empêche pas le vieillissement. La nature et l’évolution ne se soucient pas de votre longévité, mais de la survie de votre gène. En un sens, nous devons regarder au-delà de la nature pour ralentir ou prévenir le vieillissement.

Vieillissement et maladie

De manière choquante et presque sans précédent dans l'histoire de l'humanité, les enfants d'aujourd'hui peuvent vivre une vie plus courte que leurs parents. Le 20e siècle a été témoin de progrès constants et considérables en médecine et en santé publique, qui ont considérablement accru l'espérance de vie moyenne. Mais récemment, une épidémie de maladies chroniques menace de ralentir ou d’inverser ce record enviable.

Avant l'ère industrielle moderne, avec ses progrès en matière d'assainissement et de médecine, les maladies infectieuses étaient les principales causes naturelles de décès. Aux États-Unis, en 1900, l'espérance de vie à la naissance était de 46 ans pour un homme et de 48 ans pour une femme, essentiellement en raison de la mortalité élevée chez les nourrissons et les enfants. Mais ceux qui ont survécu à maturité avaient en réalité de bonnes chances de survivre à un âge plus avancé. Les trois principales causes de décès en 1900 étaient toutes de nature infectieuse - pneumonie, grippe, tuberculose et infections gastro-intestinales.Ces maladies infectieuses peuvent toucher tous les âges, bien que les enfants et les personnes âgées soient particulièrement vulnérables.

La situation d’aujourd’hui est différente. Les deux principales causes de décès sont les décès liés aux maladies cardiovasculaires et au cancer, deux maladies étroitement liées à l’âge. Les maladies cardiovasculaires, qui incluent les maladies cardiaques et les accidents vasculaires cérébraux, sont la première cause de décès aux États-Unis. Elles représentent 1 décès sur 4 et leur incidence augmente considérablement avec l’âge. Les enfants souffrent rarement d'une crise cardiaque, mais à 65 ans, la majorité des hommes ont une forme de maladie cardiovasculaire (85 ans pour les femmes).

L'histoire est la même pour le cancer. Les enfants et les jeunes adultes ne représentent chacun que 1% environ des nouveaux cas de cancer chaque année. Les adultes âgés de 25 à 49 ans représentent environ 10% de plus, tandis que les personnes âgées de 50 ans et plus représentent environ 89% de tous les nouveaux cas de cancer. Les autres maladies clairement liées au vieillissement sont les cataractes, l’ostéoporose, le diabète de type 2, les maladies d’Alzheimer et de Parkinson, les maladies du rein. Ces maladies du vieillissement sont responsables d'environ deux tiers des quelque 150 000 personnes qui meurent chaque jour dans le monde. Ce sont des maladies qui touchent à peine quiconque de moins de 40 ans. Dans l’Ouest industrialisé, la proportion de personnes décédées des suites d’une maladie liée au vieillissement avoisine les 90%.

La médecine moderne ayant vaincu ou réduit de nombreuses maladies infectieuses telles que la variole, le succès de sa population est notamment due au vieillissement de la population, qui présente un risque plus élevé de maladies chroniques telles que le cancer, les maladies cardiovasculaires, les maladies auto-immunes et le diabète. Mais ce n’est pas toute l’histoire. L'augmentation de l'obésité et de l'épidémie de diabète de type 2, apparemment imparables et sans précédent, met notre santé en danger croissant de cancer et de maladie cardiaque. Vous pouvez adopter de nombreuses modifications de votre régime alimentaire et de votre mode de vie pour inverser ce risque de maladie chronique.

Le vieillissement est la lente accumulation de dommages cellulaires due à une capacité décroissante à le réparer. Il en résulte un faible niveau d’inflammation, si caractéristique du vieillissement qu’on l’appelle «inflammatoire». Le stress oxydatif, une condition dans laquelle les radicaux libres maîtrisent le système antioxydant interne du corps, augmente avec l’âge. Mais vous pouvez aujourd'hui modifier votre mode de vie pour augmenter les chances de vieillir en bonne santé. Vous pouvez augmenter non seulement votre durée de vie, mais également votre ‘healthspan’. Personne ne veut passer ses dernières années frêle, malade et dans une maison de retraite. Nous discutons davantage des déterminants alimentaires du vieillissement dans The Longevity Solution. La prévention du vieillissement repose sur de longues années de vie en bonne santé, sans maladies ni autres inconvénients du grand âge, vigoureux et énergique, avec un enthousiasme pour la vie et la vie. La longévité signifie prolonger la jeunesse, pas prolonger la vieillesse.