Au début de 2018, Esquire titrait ce titre: «Le plus vieil homme du monde boit un verre de vin rouge chaque jour». Pourquoi les rédacteurs en chef ont-ils choisi ce titre? Parce qu'ils savent que les gens sont captivés par l'idée que boire de l'alcool peut être réellement bon pour nous. Toute «preuve» corroborant le biais de confirmation en faveur des avantages liés à l’alcool a tendance à intéresser un large public.

Selon les données de 2015 de l'Institut national sur l'abus d'alcool et l'alcoolisme, plus de 15 millions d'adultes aux États-Unis abusent de l'alcool, mais moins de sept pour cent d'entre eux suivent un traitement. En d’autres termes, beaucoup de grands buveurs aiment avoir une raison de se croire en leur façon de croire que l’alcool est bon - ou du moins qu’il n’est pas mauvais - pour leur santé. Ces statistiques, associées à la faim insatiable des médias pour les clics, engendrent une épidémie de récits inappropriés liés à l’alcool qui associent corrélation et relation de cause à effet.

The Independent a fait un pas de plus avec la même histoire concernant les habitudes de consommation du plus vieil homme du monde. Ils ont mordu leur titre avec une affirmation carrément causale: «L’homme vit à 107 ° C en ne buvant que du vin rouge». Le Telegraph a publié un titre encore plus ridicule: «Le secret d’une longue vie pour cet homme de 107 ans? Quatre bouteilles de vin rouge par jour. ”

Certaines personnes vivent longtemps, qu’elles boivent, fument ou mangent six Twinkies et demi par jour.

Les anecdotes ne sont pas des données utiles dans le contexte de problèmes de santé publique tels que la consommation d'alcool. Certaines personnes vivent longtemps, qu’elles boivent, fument ou mangent six Twinkies et demi par jour. Nous le savons, mais les articles sur les habitudes de consommation de personnes très âgées grimpent encore au premier plan. Boire est agréable. Si ce n’était pas le cas, nous ne le ferions pas autant. Et si c’est aussi bon pour notre santé, mieux encore. Mais si nous voulons que cela soit le cas, il n’ya vraiment aucune preuve que ce soit le cas.

La corrélation est la force motrice derrière les gros titres qui disent que l'alcool est sain. De nombreuses études ont montré que les personnes qui boivent un peu, pas les gros buveurs, ont un peu moins de maladies cardiovasculaires. Mais il est possible que tout ce que cela signifie est que les personnes qui font des choses avec modération ont un cœur en meilleure santé, ce qui semble plus raisonnable. Dans le même temps, il existe des preuves convaincantes indiquant que l’alcool provoque le cancer. Une étude épidémiologique financée par la Fondation Bill et Melinda Gates et publiée en 2018 a révélé qu'aucune quantité d'alcool n'était sans danger. Cela faisait partie des efforts mondiaux des chercheurs pour suivre la charge mondiale de problèmes de santé. La conclusion est assez simple:

Nous avons constaté que le risque de mortalité toutes causes confondues, et de cancers en particulier, augmente avec une consommation croissante [d'alcool] et que le niveau de consommation minimisant les pertes de santé est nul.

Un autre problème est que les gens qui pensent qu’ils boivent normalement ne le sont souvent pas. Une étude du ministère de la Santé britannique a révélé que les buveurs peuvent sous-estimer leur consommation d'alcool d'environ 40%. Et pourtant, nous voyons encore des titres comme celui-ci en 2018 dans Newsweek: «Boire de l’alcool, une nouvelle vie.

Cela met en évidence notre lutte incessante pour comprendre le fait que deux choses qui se produisent ensemble ne se causent pas nécessairement. C'est-à-dire que corrélation ne signifie pas causalité.

La tendance même des personnes supposément intelligentes, comme les médecins, à mal interpréter la corrélation comme un lien de causalité a créé de nombreux problèmes en matière de politique de la santé. L’histoire tumultueuse du traitement hormonal substitutif (THS) en est un bon exemple. Les observations ont suggéré que les œstrogènes étaient protégés contre les maladies cardiaques chez les femmes âgées, mais lorsque les essais randomisés ont examiné ce qui était arrivé lorsque les femmes avaient pris un THS dans des environnements contrôlés, les maladies cardiaques avaient augmenté.

Nous aimons nous considérer comme des êtres intelligents et rationnels. Mais nous omettons régulièrement de reconnaître les sophismes fondamentaux.

En dépit de ces leçons, nous semblons toujours nous tromper au sujet de l’alcool, du moins dans les médias. Voici un titre que Maxim a publié au début de 2018: «Boire de l’alcool est meilleur pour vous que faire de l’exercice quand il faut vivre plus longtemps, dit Awesome New Study».

Le comportement humain est fascinant. Nous aimons nous considérer comme des êtres intelligents et rationnels. Mais nous omettons régulièrement de reconnaître les sophismes fondamentaux. Nos tendances hédonistes nous poussent à accepter la corrélation comme une cause lorsqu'il semble valider des comportements que nous aimons avoir, comme boire. Inversement, lorsque nos désirs créent une tendance à rejeter de nouvelles preuves, nous décrions les données corrélationnelles comme étant insuffisantes pour établir la causalité. Prenez le changement climatique, par exemple. Changer notre comportement collectif afin de prévenir le changement climatique demandera des efforts et une rupture du statu quo. C'est pourquoi beaucoup de gens rejettent fermement l'idée que l'activité humaine provoque le changement climatique malgré des montagnes de preuves corrélationnelles.

Des titres trompeurs affirmant que l'alcool est en bonne santé ont-ils contribué à la surconsommation? Probablement dans certains cas. Mais la preuve de plus en plus évidente que nous ne devrions vraiment pas réclamer d’avantages pour la santé de l’alcool permettra, espérons-le, de réduire le flot de mauvais journalisme vantant les vertus de l’alcool.

Nos difficultés à comprendre la corrélation et la causalité ne disparaîtront probablement pas de si tôt. Après tout, les philosophes luttent avec ce concept depuis longtemps. Ce que nous savons, c’est que si vous êtes quelqu'un qui a la maîtrise de soi et ne boit que très légèrement, sans excès, vous êtes probablement un peu plus sain dans l’ensemble. Mais c’est probablement parce que vous êtes lucide et que vous adoptez une approche modérée de la vie. Vous n’avez pas besoin de créditer les boissons pour votre bonne santé.